Surpreendente descoberta revela que dunas de areia 'respiram' vapor de água

Dunas do Catar. (Mohamed Alaa/Getty Images)

As paisagens do deserto não são tão sem vida quanto parecem. Vastos mares de dunas de areia podem não apenas crescer, mover-se einteragir uns com os outros, um estudo recente sugere que eles também podem 'respirar'.

Usando uma sonda supersensível que levou décadas para ser inventada, os pesquisadores mostraram que as dunas de areia inalam e exalam regularmente pequenas quantidades de vapor de água.

As inalações são mais difíceis de conseguir quando a areia está mais seca. Mas quando o vento flui sobre a superfície de uma duna, ele carrega a camada superior, criando uma rápida mudança na umidade e pressão da superfície. Como resultado, ' ondas evanescentes de umidade ' da atmosfera acima flui para baixo.

A sonda usada para detectar esse fluxo é tão sensível à umidade que pode captar minúsculos filmes de água em um único grão de areia.

Quando mergulhou em uma duna no deserto do Catar, o instrumento conseguiu escanear a temperatura, radiação e umidade em seu entorno em uma resolução de escala milimétrica em apenas 20 segundos.

Essas medições foram repetidas a cada 2,7 minutos por dois dias inteiros, acumulando uma enorme quantidade de dados.

Os autores não conhecem nenhum outro instrumento que possa acompanhar uma duna de areia com uma resolução espacial ou temporal tão alta.

Em combinação com dados sobre velocidade e direção do vento, bem como temperatura e umidade do ambiente, os autores revelaram um comportamento extremamente sutil da areia no deserto.

Ao contrário do calor, que é conduzido através de grãos de areia individuais, o vapor de água parece percolar entre os grãos.

Os poros de uma duna de areia, portanto, carregam a umidade da superfície para baixo, e esses caminhos são feitos e refeitos conforme o vento sopra.

“O vento flui sobre a duna e, como resultado, cria desequilíbrios na pressão local, o que literalmente força o ar a entrar e sair da areia. Então a areia está respirando, como um organismo respira' explica engenheiro mecânico Michel Louge da Universidade de Cornell.

Essa 'respiração' pode ser parte do que permite que os micróbios vivam nas profundezas das dunas de areia, mesmo quando não há água líquida disponível.

Curiosamente, na superfície da duna, a sonda mediu menos evaporação do que os cientistas previam. Para uma região tão hiperárida, a lixiviação da umidade da duna de areia para a atmosfera era um processo químico relativamente lento.

'Esta é a primeira vez que níveis tão baixos de umidade podem ser medidos', diz Sala.

A sensibilidade da nova sonda é uma façanha da tecnologia que pode permitir aos cientistas medir com mais precisão como as terras agrícolas se transformam em deserto, um processo exacerbado pela das Alterações Climáticas .

'O futuro da Terra, se continuarmos assim, é um deserto' avisa Sala.

Saber mais sobre como funcionam os desertos pode, portanto, ser muito útil. E não apenas para uma melhor compreensão do nosso próprio planeta.

Sondas que podem medir sensivelmente a umidade na areia podem ajudar os especialistas a encontrar sinais invisíveis de água, digamos, Marte .

Só porque o deserto parece deserto na superfície, não significa que não haja vida escondida abaixo.

O estudo foi publicado no Jornal de Pesquisa Geofísica: Superfície da Terra .

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