Cientista está transformando gafanhotos em detectores de bombas ciborgues

Baranidharan Raman

Um pesquisador nos EUA está desenvolvendo tecnologia que permitirá que gafanhotos - aqueles destruidores de plantações bíblicos - detectem explosivos escondidos em áreas de difícil acesso.

Se for bem-sucedida, a tecnologia tem o potencial de mudar completamente a maneira como as equipes de difusão de bombas procuram e desmontam explosivos ocultos – uma operação que agora depende de humanos e cães para fazê-lo. Por que não enviar um enxame de insetos em vez disso?

De acordo com os cérebros por trás do projeto, Baranidharan Raman da Universidade de Washington em St Louis , o projeto do gafanhoto combinará a capacidade do inseto de detectar certos odores com uma série de eletrônicos especializados, criando uma espécie de criatura ciborgue perfeita para farejar bombas.

O sistema funciona incorporando uma tatuagem geradora de calor nas asas do gafanhoto que pulsará com um calor muito maçante, permitindo que uma equipe controle para onde o inseto voa e também permitindo que elescapturar amostras de compostos orgânicos do ar ao seu redor.

Uma vez em um potencial local de bomba, os sinais neurais do gafanhoto serão lidos por um pequeno computador fixado em seu corpo, e esses sinais serãoser decodificado em uma mensagem de 'sim' ou 'não'. Esta mensagem é enviada de volta para a equipe, onde acenderá um LED vermelho sinalizando a presença de uma bomba ou um LED verde sinalizando que a área está livre.

Mas por que usar uma criatura viva quando você pode construir um drone farejador de bombas? Raman decidiu tirar vantagem dos sistemas olfativos naturais dentro do nariz de um gafanhoto, porque não só economizaria dinheiro em custos de desenvolvimento - ele poderia realmente melhor desempenho do que sensores feitos em laboratório.

'Levou apenas algumas centenas de milissegundos para o cérebro do gafanhoto começar a rastrear um novo odor introduzido em seu entorno', Raman disse à BBC . 'Os gafanhotos estão processando sinais químicos de uma forma extremamente rápida.'

“Mesmo os dispositivos de detecção química miniaturizados de última geração têm um punhado de sensores. Por outro lado, se você olhar para as antenas dos insetos, onde seus sensores químicos estão localizados, existem várias centenas de milhares de sensores e uma variedade de tipos,' ele adicionou .

Neste momento, o peso do farejador de bombas é feito pelos cães, porque eles têm um dos olfatos mais poderosos do mundo animal. Mas eles têm desvantagens . Pode levar anos para treinar completamente um cachorro, e quando um morre no campo, bem, nem queremos pensar nisso, porque é muito triste.

'O sistema olfativo canino ainda continua sendo o sistema de detecção de última geração para muitas aplicações de engenharia, incluindo segurança interna e diagnóstico médico', Raman disse a Rob Crilly de O telégrafo .

'No entanto, a dificuldade e o tempo necessário para treinar e condicionar esses animais, combinados com [a] falta de procedimentos de decodificação robustos para extrair as informações relevantes de envio de produtos químicos dos sistemas biológicos, representam um desafio significativo para uma aplicação mais ampla.'

Os gafanhotos meio-robô de Raman ainda estão na fase inicial de testes, mas ele diz que a tecnologia pode estar disponível dentro de doisanos - um objetivo que parece ainda mais plausível depois que o Escritório de Pesquisa Naval dos EUA concedeu recentemente US$ 750.000 para financiar o projeto .

Raman não é o único pesquisador que pensa fora da caixa sobre difusão de bombas. Um grupo de pesquisadores em Camboja tem treinado ratos para procurar bombas, já levando à eliminação segura de mais de 4.599 minas terrestres e 36.044 outras munições não detonadas no Camboja sozinho .

De acordo com um relatório de 2008 das Nações Unidas , as minas terrestres restantes matam entre 15.000 e 20.000 pessoas por ano, ferindo e desfigurando muitas mais. Com estatísticas como essa, não é surpresa que diferentes soluções estejam continuamente entrando na briga.

Espero que, à medida que a pesquisa de Raman continue, os gafanhotos ofereçam uma maneira segura de detectar explosivos ocultos e nos façam sentir muito mais seguros. Mas só o tempo dirá como os insetos operam no campo.

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